Le Royaume-Uni fait face à une apocalypse à la « Day After Tomorrow »

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La fonte rapide de la calotte glaciaire du Groenland pourrait avoir des conséquences de type « après-demain » pour l'Europe (Photos : Getty/Twentieth Century Fox)

Cela peut ressembler à quelque chose d'extraordinaire d'Hollywood, mais l'Europe pourrait être plongée dans un « gel profond » des siècles plus tôt que prévu, alors qu'un courant océanique clé risque de s'effondrer.

Si le courant est « coupé », les températures dans le nord-ouest de l'Europe pourraient chuter jusqu'à 27 °C à mesure que la glace arctique se propage vers le sud et que le régime des précipitations mondiales serait bouleversé.

Tout est dû à ce nom élégant. Circulation méridionale de renversement de l'Atlantique (AMOC).

Cet immense tapis roulant déplace l'eau chaude et froide autour de l'océan et alimente le Gulf Stream, qui amène l'air chaud du golfe du Mexique vers le continent. Le Gulf Stream est la raison pour laquelle New York a des hivers beaucoup plus froids que Londres, même si la ville est nettement plus au sud.

Cependant, l'AMOC a ralenti ces dernières années et une nouvelle étude de l'Université d'Utrecht suggère qu'elle pourrait atteindre un point de basculement « semblable à une falaise » beaucoup plus tôt que prévu.

S'il s'arrête, non seulement Si l'Europe sera confrontée à des températures arctiques, d'autres régions du monde se réchaufferont encore plus que ce que l'on a déjà vu. D'autres seront confrontés à des sécheresses, tandis que le climat chaotique général pourrait provoquer des pénuries mondiales de nourriture et d'eau.

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Le grand tapis roulant océanique maintient le climat stable (Photo : GIEC)

« Nous nous rapprochons [de l'effondrement], mais nous ne savons pas à quel point nous nous en rapprochons », a déclaré auteur principal, le Dr Rene van Westen, climatologue et océanographe à l'Université d'Utrecht aux Pays-Bas. « Nous nous dirigeons vers un point de basculement. »

Quand exactement cela se produira, c'est « la question à un million de dollars », a-t-il dit, mais il a ajouté que cela pourrait se produire de son vivant. Il a 30 ans.

« Cela dépend également du rythme du changement climatique que nous induisons en tant qu'humanité », a déclaré le Dr van Westen.

Une étude de l'année dernière suggérait que l'AMOC pourrait fermer ses portes dès 2025, avec un effondrement total ou partiel. « le plus probable » se produira au cours de ce siècle.

Comment fonctionne l'AMOC ?

L'AMOC chasse l'eau chaude vers le nord, qui s'évapore et se refroidit lorsque il bouge, devenant plus salé et plus dense. Cela le fait couler et retourner vers le sud avant d'être tiré à la surface et réchauffé à nouveau, répétant ainsi le cycle.

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Ce n'est qu'un courant dans le « grand tapis roulant océanique » qui régule le climat mondial.

Cependant, à mesure que le réchauffement climatique entraîne la fonte des glaces dans l’hémisphère nord, en particulier de la calotte glaciaire du Groenland, le volume d’eau douce dans l’Atlantique a augmenté. Cela dilue l'eau de mer, donc elle ne coule pas, prête à répéter le cycle.

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La circulation méridionale de renversement de l'Atlantique, ou AMOC (Photo : S Rahmstorf)

De plus, la fin de l'AMOC augmenterait la température sous les tropiques, car la chaleur ne serait plus attirée vers le nord.

Comment savoir quand il s'effondrera ?

La dernière prédiction est basée sur de nouvelles simulations informatiques prenant en compte plusieurs facteurs, notamment la teneur en eau douce et la concentration en sel dans les 1 000 m supérieurs de l'océan.

Bien qu'il soit impossible de confirmer tant que le courant ne s'est pas réellement coupé – auquel cas il est trop tard pour agir – d'autres scientifiques ont partagé leur soutien à la nouvelle étude, publiée dans la revue Science Advances.

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La fonte rapide de la calotte glaciaire du Groenland perturbe le courant (Photo : Getty)

Le climatologue de l'Université d'Exeter, Tim Lenton, a déclaré à Phys.org que les effets de l'effondrement de l'AMOC seraient ' si brusques et si graves qu'il serait presque impossible de s'y adapter dans certains endroits.

Stefan Rahmstorf, responsable de l'analyse des systèmes terrestres à l'Institut de recherche sur le climat de Potsdam en Allemagne, a déclaré : « La nouvelle étude ajoute de manière significative à l'inquiétude croissante concernant un effondrement de l'AMOC dans un avenir pas trop lointain.

S'adressant à Phys.org, il a ajouté : « Nous ignorerons cela à nos risques et périls. »

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